Frank Boland en Venezuela 105: Los aviones, ciudades, vuelos, accidentes, fotos, confusiones y modelos

Aniversarios, Aviación Venezolana, historia, Museos, Primer Vuelo 8 de octubre del 2017

Fotografía estereoscópica: “Boland en el Paraíso”, “El Nacional”. Corototeca deCarlos Eduardo Misle “Caremis”.

El pasado 29 de Septiembre de este 2017 se conmemoró (más no se celebró) el 105 aniversario del primer vuelo de un avión en Venezuela, efectuados por Frank Edward Boland entre Septiembre de 1912 y Enero de 1913, y con esto, el Día de la Aviación Civil Venezolana, en recordatorio de dichos vuelos.

Como preparación para el centenario de dicho evento en el año 2012, tras escribir un corto artículo en Inglés sobre el tema en abril de dicho año, y hacer parte en varias discusiones en el grupo de Facebook “Aviación Venezolana en Retrospectiva” en el cual tengo el honor y gusto de participar, quedó expuesta una verdad muy desconsoladora: Muchos no sabíamos realmente en Venezuela como era el avión que voló Frank Boland (se reseñaban en distintas fuentes en la web varios modelos), cuantos aviones eran, ni de que tipo. Incluso no sabíamos en que ciudades había volado, ni que incidentes y accidentes habían sufrido. Los documentos impresos existentes sobre el tema son escasos y no de fácil acceso. Especial atención recibía una foto muy retocada suministrada por el Ing. Gustavo A. Valero, la cual se afirmaba correspondía al primer vuelo de Boland en Venezuela, pero cuya veracidad arrojaba muchísimas dudas.

Con la rápida cercanía al centenario de dicho evento, y viendo que ningún organismo, oficial o privado, anunciaba planes al respecto, asumí la tarea personal de usar mis habilidades de investigación en Internet, y de aprovechar el hecho de que me había iniciado en el mundo de las conferencias de ingeniería para estudiantes universitarios y como consultor de ingeniería a distancia, para intentar cubrir esos vacíos.

El primer paso por supuesto, fue consultar las web de historia de la aviación latinoamericana, donde me topé con un excelente escrito en Inglés, hecho por el muy conocido Alfredo Schael, director del Museo del Transporte de Caracas, y publicado en el portal de LAAHS (The Latino American Aviation Historical Society), titulado “The privilege of knowing Frank Boland”, el cual me fue gentilmente suministrado por el Sr. Mario Overall, de LAASH. Con tan excelente punto de partida, inicié mi búsqueda de los detalles que dieron finalmente lugar a la conferencia sobre los 100 años de aviación en Venezuela, publicada y dictada inicialmente en Septiembre en el CEFA Los Condores y Octubre de 2012 en el Aeroclub Valencia, y que he venido actualizando año tras año desde entonces. Aún así, dado el poco apoyo e interés gubernamental hacia el tema, y las pocas posibilidades de apoyo privado, la información lograda sigue siendo desconocida por el público en general. Y peor, se siguen difundiendo año tras año de forma viral información errada y hasta falsa sobre los eventos de 1912, que dieron origen a nuestra aviación.

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El avión Metal Aircraft Co G-2-W Flamingo “Rio Caroní” de Jimmie Angel

Aeronaves, Anécdotas, Aniversarios, Aterrizajes, Aviación de Estados Unidos, Aviación Venezolana, Historias, Museos 27 de diciembre del 2016

En ocasión del conmemoración del 60 aniversario de la muerte del aviador estadounidense Jimmie Angel, el pasado 8 de diciembre, acontecida en 1956; y ante la cercanía del 80 aniversario de su dramático aterrizaje en la cima del Auyantepuy, el 9 de Octubre de 1937, veo la oportunidad de culminar la reseña histórica sobre su avión Flamingo “Río Caroní” matrícula NC9487 sobre la que llevaba mucho trabajando, con miras a aclarar una serie de confusiones que aún persisten en el tiempo respecto al origen (fabricante), rescate y reproducción en una réplica, y el estatus y destino tanto del avión original como de dicha réplica; y con otros aviones que tuvo Jimmie Angel.

El avión ‘Río Caroní’ de Jimmy Angel, en una de las pistas de tierra del oriente venezolano.

El avión Flamingo “Río Caroní” fue uno de los aviones comprados por el piloto y aventurero de la selva Jimmie Angel, en su búsqueda constante, supuestamente desde 1921-1923, del “río de oro”, ubicado en “una montaña de 3.000 metros de altura” (sic) en Venezuela, llamada Auyantepuy.

Jimmie Angel, el Salto y el aterrizaje sobre el Auyantepuy

De acuerdo a lo relatado en el libro “Devil Mountain” (Montaña del Diablo) publicado en New York en 1942 y el cual debe ser considerado como un libro de “Historia-Ficción”, al ser contratado por la “Caroní Gold Ltd” en 1935, Angel habría prometido al ingeniero de minas L.R. Denninson, autor del libro, que le mostraría “el salto de agua más alto del mundo”, el cual había visto durante un vuelo realizado el 16 o 18 de Noviembre de 1933. Sería en uno esos vuelos en otro avión comprado ese mismo año, el 24 de marzo de 1935, imposibilitados de aterrizar sobre el Tepuy, que Dennison vería desde el aire el salto exclamando emocionado “EL SALTO ANGEL”, quedando así bautizado. Sin embargo en su escrito “La verdad sobre Jimmie Angel y el Salto Angel“, la propia sobrina de Jimmie Angel, coloca este evento como ocurrido durante una reunión en Caracas en 1937, cuando se preparaba el viaje que diese como resultado el aterrizaje sobre el Auyantepuy. En esa reunión, se encontraba el  ingeniero y explorador Gustavo “Cabuya” Heny , pues lo habían interesado en el proyecto. Cuando hablaron de la caída o salto, él preguntó qué nombre tenía, sin recibir respuesta. Fue Heny quien sugirió el nombre de Angel, utilizando el apellido de Jimmy, su descubridor y quien lo diera a conocer.

El “Kerepakupai Vená” o “Salto Angel”, la catarata ininterrumpida más alta del mundo.

Bitácora de vuelo de Jimmie Angel, Noviembre de 1933.

El salto era ya por supuesto conocido por los indios de la región y había sido registrado en un croquis de 1910 del Teniente de la Marina (R) venezolano Ernesto Sánchez de la Cruz, entregado a la Casa Blohm de Ciudad Bolívar; y en un mapa de  1929 del Auyantepuy (inicialmente conocido como el Yayuyantepuy) hecho por el explorador y marino español Félix Cardona Puig, para el Ministerio de Fomento, con el nombre de Pacupay-Merú (Pa = sitio, cupay = laguna, Merú = salto) es decir, Salto de la Laguna [hoy díaKerepakupai Vená”, que significa “salto del lugar más profundo”]. Ese fue el mismo mapa utilizado por Denninson y Angel en 1935.  Problemas con el avión impidieron a estos últimos retornar al sitio por vía aérea.

El “Kerepakupai Vená” o “Salto Angel” es la catarata ininterrumpida más alta del mundo, quince veces mayor que las cataratas del Niágara; su caída es de 972 m desde la mesa de Auyantepuy, en las selvas del macizo guayanés. Se encuentra dentro del Parque nacional de Canaima.

En diciembre de 1936, Angel le comunica a Denninson en EUA que había comprado un avión Flamingo, al que había bautizado “El Río Caroní”, en honor al río que fluye de sur a norte hasta confluir con el Río Orinoco y el cual era usado como su guía de navegación visual principal en La Gran Sabana. Luego de buscar inversionistas, Angel regresa a Venezuela en 1937, donde conoce a Félix Cardona, con quien realiza vuelos de reconocimiento. Sería Cardona, quien el 10 de Mayo de 1937 fotografiara por primera vez desde el aire los saltos del Auyantepuy, aún sin lograr ubicar donde aterrizar.

Luego de perder a sus financistas y tras una serie de expediciones fallidas por tierra hechas por Cardona, en los siguientes meses Angel viaja a Barranquilla para efectuar arreglos en el avión y regresa a Caracas a buscar nuevos socios. De Caracas retorna a Ciudad Bolívar en Septiembre de 1937 con Gustavo Heny y con Cardona, entre otros. De allí parten al campamento la Guayaraca [en el flanco sur del Auyantepuy] Angel, Cardona, Heny y un empleado de este último con mucha experiencia en la selva de nombre Miguel Delgado.

Gustavo Heny y Cap Félix Cardona Puig preparándose para buscar una ruta terrestre a la cima del Auyantepuy. Colección Enrique Lucca.

Tras otros fracasos, Heny visiblemente molesto, según relato de Cardona, le dijo a Angel que “si estaba tan seguro del sitio donde decía haber estado, que fuera él aunque rompiera el avión y que luego verían como sacaban el oro”. Jimmie Angel aceptó, pero buscando primero a su esposa, Marie Angel, que se encontraba en Ciudad Bolívar para ir con ella.

Indios Pemón junto al piloto Jimmie Angel, parado al lado de “El Río Caroní”, durante la mañana del vuelo al Auyantepui del 9 de octubre de 1937. El Capitán Cardona está en el centro y Miguel Delgado está en el extremo izquierdo.

El sábado 9 de octubre de 1937, a las 11 am, despegó Jimmie Angel en el Flamingo “Rio Caroní” acompañado de su esposa Marie, Gustavo Henny y Miguel Delgado. Cardona declinó ir con ellos, consciente de lo peligroso que sería el aterrizaje. En el avión había sido instalado un equipo de radio, mientras otro radio quedaba en el campamento para mantener contacto con Cardona. Luego de buscar donde posarse, a las 11:45, Angel se decidió por un lugar que aparentaba ofrecer las mejores posibilidades. Corto la ignición y la gasolina y tocó tierra con suavidad, rodando unos metros sin inconvenientes, hasta que las ruedas, sobre todo la izquierda, se hundieron en un fangal cubierto de gramíneas, deteniendo bruscamente el avión el cual capotó enterrando la hélice y el motor en el barro, quedando el avión con la cola al aire. Ni el avión ni los tripulantes sufrieron mayores daños, solo unos aporreos sin importancia, y una línea de combustible del avión rota.

Miguel Delgado liberando la nariz del avión del fango.

Marie Angel, Jimmy Angel y Miguel Delgado.

Miguel Delgado, Marie Angel y Jimmy Angel.

Trataron de mover el avión sin lograrlo, la radio se había descompuesto dejándolos incomunicados. Cardona, quien se había quedado esperando noticias, al oscurecer hizo varias llamadas por radio sin recibir respuesta. Una de estas,  escuchada a su vez en Caracas, alertó a los familiares de Heny. Mientras, contando con suficientes provisiones, algunas lanzadas en días previos mediante paracaídas, los expedicionarios se dedicaron a revisar el lugar en búsqueda de oro que les había llevado hasta allí.

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El historial de los PBY Catalina / Cansos en Venezuela

Accidentes, Aeronaves, Aviación Petrolera, Aviación Venezolana, Hidroavion, Historias 19 de julio del 2016

YVCatalinas0

“La historia aeronáutica venezolana se encuentra, mal documentada, fragmentada, dispersa, llena de espacios vacíos y en muchos casos olvidada”. Así reza la descripción del grupo de Facebook sobre aviación Venezolana ‘Aviación Venezolana en Retrospectiva’, en el cual se recopila la información inicial que da origen a estos articulos.

Si en algún momento esta afirmación ha sido cierta, fue en la búsqueda de información para encontrar la identidad de uno de los Consolidated PBY Catalinas que operó en Venezuela, propiedad en sociedad de Antonio José Dagnino Salinas, finalmente identificado como el YV-P-APJ, cuya historia fue descrita en el articulo: Arqueología Aeronáutica Digital en Venezuela II – El Catalina “La Reina de Los Roques”

Antes de esto, el tema de los Catalinas era uno recurrente cuando se tocaba el tema de las restauraciones, pues a nuestro saber existían aún dos aviones con matrícula Venezolana entre los Catalinas sobrevivientes. En estas conversaciones, se daba generalmente por sentado que los Catalinas aún existentes, que formaron parte de la flota aérea de la Compañía Ferrominera del Orinoco, era alguno de los llegados a finales de los años 40s para la industria petrolera, y lo mismo se pensaba con frecuencia de un Catalina bastante conocido, el del empresario Peter Bottome.

Para conocer más más sobre estas versátiles aeronaves, acceda al artículo sobre el  YV-P-APJ y baje hasta la sección “El Consolidated PBY-5A Catalina”

Dado mi viejo interés por estas fabulosas aeronaves, decidí crear un registro detallado de su presencia en Venezuela. Esta búsqueda, sumando varias fuentes, permitió identificar la presencia de al menos diez aviones PBY Catalina en Venezuela, al menos dos de ellos ‘Cansos’, y de los cuales sobreviven un avión completo (•) y parte de uno (••), ambos a ser reconstruidos para exhibición estática en Australia y EUA respectivamente.

La siguiente tabla muestra los Catalina que operaron en Venezuela. La numeración es acorde a su fecha de ingreso al país, la matrícula al lado izquierdo muestra su matrícula YV inicial, seguido del modelo, el Número de Buró (BuNo), el número de célula (c/n), y finalmente, la matrícula YV final. Dos excepciones son dos aviones que fueron ingresados con matricula Norteamericana Comercial “NC”, y que nunca tuvieron registro YV:

#1 [YV-AQA PBV-1A Canso A BuNo 11082 c/n CV-413 YV-C-AQA]
#2 [YV-C-AQB PBY-5A BuNo 08099 c/n 918 YV-C-AQB]
#3 [YV-P-APJ PBY-5A / OA-10A BuNo 33991 c/n 1545 YV-C-APJ]
#4 [NC79997 PBY-5A Canso A RCAF 9794 c/n 22023 NC79997]
#5 [NC30005 PBY-5A BuNo 02963 c/n 560 •• NC30005]
#6 [YV-P-AEP PBY-5A BuNo Unk c/n Unk YV-P-AEP]
#7 [YV-P-APE PBY-5A Canso A RCAF 9793 c/n 22022 YV-P-APE]
#8 [YV-P-EPX PBY-5A BuNo 48412 c/n 1774 • YV-485C]
#9 [YV-P-DPZ PBY-5A BuNo 48374 c/n 1736 YV-584CP]
#10 [YV-209CP PBY-5A BuNo 48446 c/n 1808 YV-209CP]

Historial de los Catalinas Venezolanos:

Venezuela antes de la Segunda Guerra Mundial solicitó la compra de varios Catalina en los Estados Unidos, pero la venta no prosperó. Así que el Catalina vino a Venezuela solo después de la SGM como excedente de guerra.

Un aspecto sumamente dificil es ubicar la historia de guerra de estas aeronaves, especialmente si tuvieron una corta vida civil, por lo que no se aporta en general información de su participación durante la guerra.

En las tablas para cada avión, se hace uso de los siguientes acrónimos:

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Arqueología Aeronáutica Digital en Venezuela II – El Catalina “La Reina de Los Roques”

Accidentes Aéreos, Aeronaves, Amerizajes, Aviación de Militar, Aviación Venezolana, Carga Aérea, Hidroavion, Historias, Museos, Rescates, Videos 13 de julio del 2016

 

 

CatalinaLR01.YV-P-APJ

“En el transcurso de estos años, en que he dedicado una parte importante de mi tiempo en recopilar la historia de los personajes y aeronaves de la aviación civil venezolana y mundial, todo lo que había conseguido sobre los mismos había sido ubicado usando estrictamente recursos digitales, en esencia archivos, páginas y documentos descargados de internet como fuentes”.

De ese modo inicié el primer artículo de esta serie, llamado “Arqueología Aeronáutica Digital en Venezuela I – Un Kingfisher en Paraguaná”, donde se relata el cómo, usando los recursos de internet, fuimos desde una sencilla lista que mencionaba varios accidentes de aviones de la Segunda Guerra Mundial (SGM) en territorio Venezolano, a recuperar las historia del “misterioso” accidente de un avión Vought-Sikorsky OS2N-1 en el Cerro Santa Ana de la Península de Paraguaná, en el Estado Falcón, cerca de mi lugar de nacimiento. Esta es la historia de un caso parecido, que le siguió.

“La Reina de los Roques”

Dado que todo el intercambio de información y resultados de nuestras investigaciones sobre aviación Venezolana se hace en el grupo de Facebook ‘Aviación Venezolana en Retrospectiva’, fue en este mismo grupo en marzo de 2012, que en una foto de un avión Consolidated PBY Catalina, durante una expedición a William y Kathy Phelps a La Esmeralda, en 1954, un muy apreciado amigo de Mérida, Diego Dagnino, menciona el hecho de que su Sr. padre, Antonio José Dagnino Salinas, había tenido una aeronave es de este tipo con la que iba a buscar langostas en el archipiélago de Los Roques, a 176 km al norte de Caracas, antes de él nacer, y que la aeronave se había hundido en Puerto Cabello en una tormenta.

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Catalina con la expedición de William y Kathy Phelps, La Esmeralda, 1954

Eso fue una gran sorpresa para el historiador Fabián Capecchi, pues hasta ese momento solo había escuchado el relato de parte de un amigo piloto capitán de Avensa que vive en Australia, y de nada más y nada menos que del Sr. Rubén Alfonzo, el primer controlador aéreo de Venezuela y con quien tenemos la dicha de compartir en nuestro grupo, quién le contó que haber escuchado una vez por radio, que un Catalina se hundió luego de amarizar, cerca de Puerto Cabello, “a principios de los años 50”, más sin estar seguro de la fecha, y sin conocer la matrícula del avión.

Lamentablemente el hermano mayor de Diego no recordaba nada. A saber de Diego su padre, quien había sido corredor de autos y de motos, ganando incluso un rally en Montecarlo, no fue piloto, así que lo más probable es que fuese socio de la empresa langostera, quizás con un “tío primo” de parte de su Sra. madre, que pasó sus últimos años en la isla Madrizquí, del archipiélago. Lo que Diego conocía de la historia del Catalina era por anécdotas de su padre, antes de fallecer. Su único posible recuerdo era una foto que le había mostrado su padre del avión hundiéndose dentro del recinto del puerto, la cual debería estar en manos de la viuda de su padre en Maracaibo, o alguno de sus hijos.

Coincidentemente, el abuelo materno de Diego trabajó con los Phelps toda una vida, involucrando a su nuero, el papá de Diego, en los negocios. Se preguntaba Diego entonces: ¿Sería el mismo avión de la foto de La Esmeralda, el usado en el negocio de las langostas de Los Roques y demás islas? ¿Lo sacaron y lo recuperaron para volarlo de nuevo? ¿Podría haber sido el mismo que tenía Peter Bottome en el Aeropuerto Caracas en los 80s?

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PBY-5A Catalina YV-209CP Peter Bottome [Foto Michel Prophet]

Para la fecha en que surgió esa inquietud, por razones laborales, aún no había iniciado yo de manera activa mis labores de investigación histórica, que se iniciaron poco después con motivo del Centenario de la Aviación Civil Venezolana, levantando un amplio registro sobre los vuelos de Frank E. Boland en Venezuela en 1912. De manera que poco o nulo fue mi aporte para aclarar las dudas de Diego.

Más mi interés por los aviones anfibios PBY Catalina era de muy vieja data, mayormente por mi afición a la serie “El Mundo Submarino” de Jacques-Yves Cousteau, cuyo equipo contaba con un “Canso”, la versión canadiense del PBY Catalina, en el que lamentablemente había perdido la vida su hijo menor Phillipe, en un accidente de ‘carreteo’ luego de fuerte amaraje en el rio Tagus cerca de Lisboa.

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PBY-6A Catalina N101CS Cousteau Society Inc – Calypso [Foto Michael Prophet]

Además de sus apariciones en diversas series de TV y películas de la SGM, fue siempre una favorita la siguiente escena de la película ‘Always’ de 1989:

El tema de los PBY Catalinas surgió de nuevo muy poco después en Mayo de 2012, al surgir una foto de uno de los dos Catalinas de la Orinoco Mining Company, luego la Co. Ferrominera del Orinoco (CFO, tras la nacionalización), en Puerto Rico, en espera de ser restaurado, a la vez que se había difundido la noticia de que el otro avión, había sido recientemente “desguazado”. Eran los últimos Catalinas venezolanos. Eso será tema de una futura historia.

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N7238Z, Consolidated PBY-5A Catalina. Ex YV-485C.

No fue sino hasta finales de Junio de 2013 que Diego Dagnino resurge el tema aportando una foto del Catalina hundido en el puerto después de una tormenta, en el grupo del ‘Museo de Transporte de Caracas’, reavivando con ello la inquietud de Capecchi, y la mía propia, sobre el caso. En la foto, algo borrosa, y relativamente pequeña, podía a duras penas leerse parte de la matrícula, no suficiente como para lograr una identificación positiva. Ya para el momento Fabián Capecchi había encontrado que uno de los socios era un norteamericano, y que la razón del accidente del Catalina fue que dejaron una escotilla abierta en la nariz del avión, haciendo agua durante la tormenta y hundiéndose, como mostraba la foto.

CatalinaLR06.DiegoDagnino0.30 de junio de 2013

A finales de Octubre de 2013, el ingreso de un nuevo participante al foro, que hace un aporte al tema original del Catalina en La Esmeralda, trayendo de vuelta el tema del Catalina del padre de Diego Dagnino, por lo que ya en ese momento, me aboco a indagar más. En el momento, consulté a Fabían Capecchi, que ya estaba adelantado en ese sentido, si había logrado precisar año y matricula, y para beneplácito de todos, si se disponía de ambos datos: El Catalina tenía matrícula YV-C-APJ (“-C-“ por “Comercial”) y el accidente había ocurrido el 15 de Julio de 1948, 65 años antes. Más las búsquedas usando esta matrícula no producían resultado alguno.

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